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一个前华为员工揭露AI芯片公司残酷生存真相 | 走进产业链

来源:芯八哥 发布时间:2021-12-03

摘要: 在集成电路产业,无限热点造就的创业热潮,常常让有限的人才不停流转。 我们今天的主人公Frank,就是从华为、大唐等大厂,进入到了AI行业,现在在一家AI芯片初创公司担任某模块负责人。 据笔者了解,Frank所在的公司算是第二批AI热潮初创公司,由于投资人看好其技术团队、产品应用前景,而且产品落地速度快,目前已经完成了数轮可观的融资,投资人构成也十分亮眼。

在集成电路产业,无限热点造就的创业热潮,常常让有限的人才不停流转。

我们今天的主人公Frank,就是从华为、大唐等大厂,进入到了AI行业,现在在一家AI芯片初创公司担任某模块负责人。

据笔者了解,Frank所在的公司算是第二批AI热潮初创公司,由于投资人看好其技术团队、产品应用前景,而且产品落地速度快,目前已经完成了数轮可观的融资,投资人构成也十分亮眼。

2019年初,没有AI从业经验但是有丰富软件开发经验的Frank加入时,在人才稀缺的背景下,不仅拿到了公司股票,还有可观的薪酬。这也是初创公司招揽人才常用的“套路”。

不过,Frank并非图钱,决定进入AI行业其实有着非常慎重的考量。“AI代表了先进的技术路线,是未来各行各业所需要的”,Frank认为,这会是一个值得为之奋斗的行业。

对于现在这家公司,从接到邀请到决定加入Frank也认真的考察了两个多月,就同行业公司对比、产品定位、市场机会,以及领导者是否值得追随等问题做了初步的判断。

“在我加入这家公司之前,我和Boss沟通的时候,有去观察他是不是性格浮躁的人。如果是一个浮躁的人,即便他公司做得不错,我也不会去。”

而之所以看浮躁与否,主要还是担心AI初创公司来钱太快带来的弊端。

依然在旺盛燃烧的AI,想干成一番事业的Frank,两者碰撞出了怎样的故事?一起来看看!

以下是芯八哥与Frank的部分对话内容(有删减):


1. 深受华为影响,与公司共同成长


 芯八哥  现在这家公司主要做什么业务,到什么阶段了?

 Frank  我们致力于成为驱动云边计算的算力源泉,提供超强算力,现在已经有多个国内一线大厂客户。

今年上半年成功流片,计划年底批量交付。

 芯八哥  在初创公司和过去在华为等大厂上班有什么不同?

 Frank  工作节奏其实差不多。就是在大厂的时候,你见大Boss的机会肯定比较少,不过工作的时候真正打交道的其实还是团队里十几二十个人这样。

 芯八哥  在初创公司可以更好地展现自己的能力吗?

 Frank  这个我没什么感觉。但是如果是刚毕业的学生或者是实习的时候,我更建议去大公司、头部的企业,这样眼界会更开阔。

而且作为软件开发人员看,在第一家公司养成的习惯很可能伴随一生,就比如说写代码的风格,大厂会有正规的流程,把习惯养成后,对于以后的工作帮助会很大。

小公司的话,可能什么都教你、什么都让你做,但是很多东西就没那么规范,细节要求不够高,只要代码跑通了就可以。

 芯八哥  那到现在这个的阶段,你认为刚毕业就进入华为是一段很好的经历吗?

 Frank  是的,我对华为的感情是比较深的,现在很多朋友也在联系。(华为)教会了我很多,一个是在学校学不到的工作技能,另一个是跟领导、同事的相处方法等。

 芯八哥  你的领导风格会受到华为的影响吗?

 Frank  或多或少会有一点,我对组员肯定会有一些要求的,但是我也是尽可能去因地制宜,看看怎么才能更好地去引导。

 芯八哥  所谓华为风格到底是怎样的?

 Frank  这个很难去概括,它讲究的是一种精神。华为员工很多,但是大家的使命感、荣誉感都是非常强烈的,不是那种各干各的氛围。

这一点我有带到现在这家公司,就是说可能公司名气还没那么大,但我们还是要当成一份事业去做,跟公司一起去成长。

其实我们大部分员工都有一些公司的股份,你成就了公司,你也会有所收获。我们的Boss不是开空头支票的,我看得到他是一个比较真诚的人,为了公司的成长舍得花钱、敢于花钱,这一点也有点像任总(任正非)的风格。

 芯八哥  公司有上市计划吗?大概什么时候?

 Frank  关于上市,我只能说明年是财年,财年之后计划上市。


2. AI芯片已到快速落地节点


 芯八哥  AI芯片,目前在研发上有什么难点?落地有什么需要注意的问题?

 Frank  研发方面,就我们的产品看,难点在于对性能的通盘考虑。

毕竟我们要交给客户的是一个完整的产品,所以不仅仅是某个模块的高效运行,还有上至算法模型,下到各个MCU的高效交互、功耗的损失,以及要能够做到同功耗下高吞吐率、低延时。

落地方面,要注意和时间赛跑,快速实现交付,以及差异化竞争。

 芯八哥  AI芯片已经需要快速落地了吗?

 Frank  是的,而且这种(形势)已经很明显了。最早的时候,像CV四小龙(商汤、旷视、云从、依图)做出先进的算法就可以卖给客户,但是现在不行,算法已经不是问题,你也不能总停留在设计阶段,必须要尽可能快的流片、量产。

就比如说,现在有不少做AI加速卡的公司,摩尔线程他们推进的速度非常快。相应的,如果我们慢了,那客户和投资人是等不了的。

而且对于AI初创公司来说,能够流片是一个重要的节点,流片回来点亮也是一个重要的节点,这些都是融资的节点,只有到某个节点你才能去进行下一轮融资。

 芯八哥  关于差异化竞争,你们是怎么做的?

 Frank  性能方面,主要是兼容更多的接口,通用化一点,然后提供足够的算力。同样算力大小下,还要比拼功耗能降到多少。

市场方面,像CV四小龙涉及安防、教育、物流等行业比较多,因为这些行业数据比较容易获得,不像金融那么敏感。

我们的话,现在主要针对短视频行业,主要是觉得这个行业比较火,数据也没那么敏感,再者我们也会考虑到国际环境,不能说东西做出来,刚开始卖就上实体名单了,会去规避比较有风险的市场。

总之,我们有比较长远的规划,下一个赛道也已经确定了。

 芯八哥  就现在这个阶段,AI芯片发展有哪些特点?

 Frank  一是临近“死亡之谷”,资本上市诉求迫切。这主要针对第一批AI热潮初创公司,因为资本已经给他们投了很长时间,没有耐心再继续下去,所以这些公司也只能拼尽全力上市。资本是要逐利的,可以允许你亏损,但是不会允许你一直亏损。

二是陷入同质化竞争、产品难以落地的无奈境地。很多初创公司的团队都是技术出身,对市场需求的认识不够深刻,导致到落地的时候很困难。

宏大的故事已经很难打动人心,AI行业创业者们正在被迫退出他们原本的极客世界,进入真实的商业战场,而商业的目标是创造利润。

三是监管政策进一步收紧,以及国际层面不确定因素频发。监管政策收紧既体现在了上市审查上,还有国家对信息安全的重视,也导致数据越来越难获得。

 芯八哥  根据你在《技术大院》发表的文章,你说AI芯片公司已经没多少舒服日子可以过了,这样说的理由是?

 Frank  理由有两点:

一是现在竞争激烈,初创公司要面对浪潮、大华、海康等厂商的竞争,还有互联网大厂野蛮式的进入;

二是几年下来,资本明显已经变得冷静,已经到了真正比拼产品品质、落地能力的时候,进入肉搏阶段。


3. AI从业者要具备的冷思考


 芯八哥  就AI行业,你认为从业者需要具备哪些冷思考?

 Frank  避免强于技术而昧于商业的思维;避免“纸面上”的前沿科技,要进入真正的商业战场;认准赛道,深入思考,洞察真实需求。

就最后一点,对真实需求的洞察将影响到产品的落地。其实现在很多后面成立的公司,包括我们在内,基本不会一上来就说这个产品要通用化,而是认真的选择一个细分赛道,慢慢深入进去,把产品做出来。

 芯八哥  在外界看来,这个行业来钱很容易,似乎也形成了比较浮躁的氛围。你自己的感受呢?

 Frank  是有一点(浮躁),就比如会为了快速推进下一个融资节点,对产品的品控做得就没那么精细。

不过这是少数。我们在做产品的时候,Boss就常说,不要怕花钱、不要怕麻烦,要交给客户真正代表我们公司的产品。

像流片的时候,本来打算流两次再交付,想多验证验证,但是第一次流片并成功点亮后,发现和我们预期的性能已经非常接近,所以就没有必要再去流片。

流一次片的成本是很高的,我们第一次大概花了一个亿,后面会便宜一点,几千万就可以。

 芯八哥  入行两年多,你如何理解AI芯片?真的值得这么大的投入?

 Frank  AI的下一个十年,一定是靠算力驱动,所以未来谁能提供强大且普惠的算力,谁就能胜出,而算力的载体就是芯片。

至于投入,我认为AI芯片还是值得我们为之去奋斗的。从宏观的角度去看,不像CPU/GPU长期被国外垄断,在AI芯片上面我们是有机会的,某些方面甚至比国外更领先一点。

AI芯片不像CPU有那么高的技术门槛,而且我们本土的市场、资金,也足以支持这么多公司参与进来,也有可以验证的环境。

我想大胆预言,类似于英伟达这样的巨头,未来几年会在国内AI芯片公司中产生。

 


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